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Os reguladores chineses ordenaram que o titã financeiro on-line de Jack Ma, Ant Group Co., voltasse às suas raízes como provedor de serviços de pagamentos, ameaçando restringir o crescimento de seus negócios mais lucrativos de empréstimos ao consumidor e gestão de patrimônio.

O banco central convocou executivos do Ant no fim de semana e disse-lhes para “retificar” os serviços de empréstimos, seguros e gestão de fortunas da empresa, disse o Banco Popular da China em comunicado no domingo. Embora não tenha pedido diretamente a separação da empresa, o banco central enfatizou que o Ant precisava “entender a necessidade de reformular seus negócios” e definir um cronograma o mais rápido possível.

 

A série de editais representa uma séria ameaça à expansão do império financeiro online de Ma, que cresceu rapidamente de uma operação semelhante ao PayPal para um conjunto completo de serviços nos últimos 17 anos. Antes da intervenção dos reguladores, a Ant estava pronta para uma listagem pública que a teria avaliado em mais de US $ 300 bilhões, com patrocinadores existentes incluindo Carlyle Group Inc. e Silver Lake Management LLC. A empresa sediada em Hangzhou agora precisa avançar com a criação de uma holding financeira separada para garantir que tenha capital suficiente e proteger dados pessoais privados, disse o banco central.

 

“Esta é a culminação de uma série de regulamentações e define a direção para o avanço dos negócios da Ant”, disse Zhang Xiaoxi, analista da Gavekal Dragonomics em Pequim. “Ainda não vimos uma indicação clara de rompimento. O Ant é um grande jogador do mundo e qualquer rompimento deve ser cauteloso.”

 

As autoridades também criticaram o Ant por governança corporativa abaixo da média, desdém em relação aos requisitos regulamentares e envolvimento em arbitragem regulamentar. O banco central disse que o Ant usou seu domínio para excluir rivais, prejudicando os interesses de centenas de milhões de consumidores.

 

A China intensificou na semana passada seu escrutínio dos pilares gêmeos do domínio da internet do bilionário Ma quando também deu início a uma investigação sobre supostas práticas de monopólio na Alibaba Group Holding Ltd., afiliada da Ant. As ações da empresa de comércio eletrônico listadas nos EUA despencaram mais com as notícias A sonda.

 

A Administração Estatal de Regulação do Mercado despachou investigadores para o Alibaba na quinta-feira e a investigação no local foi concluída no dia, de acordo com um relatório publicado no sábado em um aplicativo de notícias do Zhejiang Daily. O relatório citou um funcionário não identificado do órgão fiscalizador de regulamentação de mercado local na província de Zhejiang, onde o Alibaba está baseado.

 

A Ant disse em um comunicado no domingo que vai formar uma equipe especial para criar propostas e um cronograma para uma reforma. Ele manterá as operações de negócios para os usuários, prometendo manter os custos para consumidores e parceiros financeiros inalterados, ao mesmo tempo em que intensifica o controle de risco.

 

A pressão sobre Ma é fundamental para um esforço mais amplo de conter uma esfera da internet cada vez mais influente. Os reguladores disseram que romperão “resolutamente” com a prática monopolística e terão “tolerância zero” em quaisquer atividades financeiras ilícitas, ao mesmo tempo que manterão a competitividade global das empresas chinesas de fintech no futuro.

 

Antes saudados como impulsionadores da prosperidade econômica e símbolos das proezas tecnológicas do país, os impérios construídos por Ma, o presidente da Tencent Holdings Ltd., “Pony” Ma Huateng, e outros magnatas estão agora sob escrutínio após acumular centenas de milhões de usuários e ganhando influência sobre quase todos os aspectos da vida diária na China.

 

O império de Ma está em crise. No início de dezembro, com o Ant sob escrutínio regulatório, o homem mais identificado com a ascensão meteórica da China Inc. foi aconselhado pelo governo a permanecer no país, disse uma pessoa familiarizada com o assunto. O Alibaba perdeu mais de US $ 200 bilhões em valor de mercado desde novembro, quando os reguladores torpedearam o que seria uma estreia recorde de US $ 35 bilhões no Ant.

 

O diretor executivo da Alibaba, Daniel Zhang, disse em uma reunião com reguladores locais na sexta-feira que a empresa só prosperará no futuro se cumprir as regras, informou o China News Service.

 

O Alibaba disse na segunda-feira que aumentaria sua recompra de ações de US $ 6 bilhões para US $ 10 bilhões. A diretoria da empresa autorizou o programa de ampliação, com vigência de dois anos até o final de 2022. Ela começou a recomprar ações neste trimestre.

 

Os principais executivos do Ant fazem parte de uma força-tarefa que já interage quase diariamente com os vigilantes. Enquanto isso, reguladores, incluindo a Comissão Reguladora de Bancos e Seguros da China, estão avaliando quais empresas Ant deveria abrir mão do controle para conter os riscos que representa para a economia, disseram autoridades com conhecimento do assunto. Eles ainda não decidiram se devem dividir suas diferentes linhas de operação, dividir seus serviços online e offline ou seguir um caminho completamente diferente.

 

Ant também conta com Warburg Pincus LLC, Temasek Holdings Pte e GIC Pte. como apoiadores.